Helio: el gas malgastado en globos y en peligro de extinción

Globos de helio

Cuántas veces hemos visto globos que se han escapado las manos de los niños y nadie sabe dónde van a parar ni qué pasa con ellos. Al final, los globos solo alcanzan los 2 o 3 kilómetros antes de explotarse. Pero, ¿qué les hace permanecer hinchados tanto tiempo o llegar incluso a cambiarnos la voz? Su componente: el helio. 

El helio tiene una parte muy desconocida para todos que nos hace tener muchas preguntas. Pero el helio no solo se usa para hinchar los globos, sino que se emplea en muchas otras cosas de las que no somos conscientes. Es por ello que el helio se encuentra en peligro de extinción, debido al malgasto que se está haciendo de él y su dificultad para conseguirlo. 

Qué es el helio

El helio fue descubierto por el francés Pierre Janssen y el inglés Norman Lockyer en el año 1868 cuando analizaban el espectro de luz durante un eclipse solar. Encontraron una emisión de un elemento desconocido que decidieron denominar helium, en honor al Dios Griego del Sol (helios). Fue en el año 1908 cuando el físico alemán Heike Kamerlingh Onnes consiguió producir helio líquido enfriando el gas hasta -17,28 °C, lo que le hizo ganarse el premio Nobel.  

El helio es un elemento químico y su símbolo en la tabla periódica es el He. Es un gas noble, lo que quiere decir que es inerte y no reacciona, además de ser incoloro, inodoro e insípido. Solo se puede conseguir en condiciones extremas, de alta presión y baja temperatura, y no puede ser congelado. Es, además, el segundo gas más ligero del mundo, siendo el primero el hidrógeno.

Es el segundo gas más ligero del mundo

La principal fuente suministradora de helio del mundo es un campo de gas natural en Amarillo, Texas, en Estados Unidos. Este gas se forma cuando las rocas radiactivas caen en la corteza terrestre para después ser acumulado en depósitos de gas natural y recogido como un subproducto de la industria del gas.

El helio solo se puede conseguir  a temperaturas por debajo de los -248, 15 ºC y es el único gas capaz de alcanzar una temperatura de hasta -258,9 ºC. También es un gas más ligero que el aire y no es inflamable, al contrario que el hidrógeno.

El helio llega a alcanzar los -258,9 ºC

¿Para qué más se usa el helio?

El helio es principalmente conocido por ser el gas que rellena los globos y, sin embargo, tiene muchos más usos. En primer lugar, este gas es utilizado en la ciencia y la medicina para los microscopios, las resonancias magnéticas y la magnetoencefalografía. También es empleado por la industria espacial para la manutención de las partes de los satélites, limpieza de motores de cohetes y se usó, en su momento, para enfriar el oxígeno líquido e hidrógeno que alimentaba las naves del Apolo. 

La industria espacial también hace uso del helio para la manutención de las naves

En tercer lugar también se usa para el comercio, ya que los códigos de barra de las cajas de los supermercados y otras tiendas están compuestos de helio y neón. También es un gas que forma parte del buceo profesional, ya que para las inmersiones a grandes profundidades las mezclas que llevan las botellas de oxígeno (un 20%) llevan un alto porcentaje de helio (un 80%). Para inflar los globos y dirigibles es uno de los usos más conocidos de este gas. 

Las botellas de los buceadores profesionales llevan un alto porcentaje de helio

También se usa para la industria, ya que el helio es un gas que ayuda a la detección de fugas mediante técnicas de presurizado, vacío y ultravacío. Y, por último, en la soldadura se emplea este gas por ser inerte y por no reaccionar al someterse a elevadas temperaturas como es habitual en este campo. 

Un gas en peligro de extinción

El helio, el segundo elemento más abundante de la Tierra después hidrógeno, está desapareciendo del planeta. Su obtención en los pozos de gas natural, donde se encuentra en pequeñas cantidades, es cada vez más difícil. El principal problema es el mal uso que se está haciendo de este gas, sobre todo en Estados Unidos, debido a su abuso para llenar los globos. Para que se supiera lo costoso y valioso que es el gas, según la BBC debería de costar 100$ cada uno.

Su ligereza hace muy complicado cogerlo, ya que se escapa de la atmósfera

Esto está provocando que haya muchas dudas sobre si este gas terminará, finalmente, desapareciendo de la Tierra y saliendo de la tabla periódica. Son otros 9 gases los que también se encuentran en peligro de extinción: el helio, el zinc, el galio, el germanio, el arsénico, la plata, el hafnio, el iridio y el telurio. El más preocupante es el helio. Su ligereza hace que sea muy complicado cogerlo y se escapa constantemente de la atmósfera. Para evitar su desaparición total, se están planteando medidas de reutilización, reciclaje y búsqueda de elementos o procesos alternativos que, por ahora, no tienen fecha ni forma. 

About Raquel Cerrudos

Estudiante de Villanueva C.U.

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